Colecțiile

De la Belmont la Fort Donelson (iarna 1861-1862)


În teatrul de operațiuni occidental - cu alte cuvinte, în zona dintre Appalachians și Mississippi - nu exista niciun indiciu că strategia Uniunii, prudentă chiar prudentă, va avea un succes atât de orbitor, primele luni ale anului 1862. Și cu atât mai puțin că ar fi fost un ofițer demisionar, devenit alcoolic după ce a ratat reconversia sa în civil, care urma să fie principalul manager de proiect. Cu toate acestea, acestea au fost într-adevăr victorii decisive pentru Nord, o anumită Grant trebuia să obțină în februarie 1862.

Un câștigător neverosimil

Hiram Ulysses Grant s-a născut în Ohio în 1822. Deși nu a avut niciun interes în profesia de arme, a fost trimis de părinți la Academia Militară West Point în 1839.Ulysses Simpson Grant, va păstra acest nume ulterior. Când a plecat în 1843, a fost îndreptat către un post administrativ. Această poziție, precum și dezgustul său pentru război, nu l-au împiedicat să servească cu distincție în Mexic, obținând două promoții de brevet în timpul conflictului. Dar în 1854 a fost implicat de un alt ofițer care a susținut că l-a prins în stare de ebrietate, iar Grant ar prefera să demisioneze brusc decât să riște curtea marțială.

Grant și-a încercat apoi mâna la diferite activități, inclusiv la agricultură în Missouri - chiar deținea un sclav acolo - dar fără prea mult succes, atât de mult încât a ajuns să fie angajat în curtea tatălui său din lipsă de ceva mai bun. Unul dintre motivele eșecurilor sale cronice a fost înclinația lui spre alcool. Deși zvonul public și apoi legenda par să fi exagerat mult amploarea reală a alcoolismului lui Grant, faptul că el nu s-a obosit întotdeauna să-și ascundă starea când era beat a fost suficient pentru a o preceda de „o reputație dezastruoasă.

Totul s-a schimbat în 1861, când a izbucnit războiul civil. Deși solicitările sale de a reveni în serviciu au fost ignorate de militari, Grant ar avea mai mult succes cu guvernatorul Illinois, unde își are reședința. Experiența sa în administrația militară se va dovedi neprețuită în organizarea contingentului de voluntari pe care Illinois trebuie să-l furnizeze armatei federale. În iunie 1861, a fost numit în cele din urmă colonel al celor 21a Regimentul Illinois și avea sarcina de a asigura siguranța liniei de cale ferată între Hannibal și Sf. Iosif din nordul Missouri. În augustul următor, Grant a fost plasat în fruntea Districtul militar din Cairo. La scurt timp după plecarea din Missouri, podul feroviar Platte River urma să devină subiectul uneia dintre primele operațiuni de gherilă din regiune, ucigând aproximativ 20 de persoane când s-a prăbușit, sabotat, în acest proces. a unui tren.

Porunca dată lui Grant a fost departe de a fi banală. Cairo, la capătul sudic al Illinois, era un oraș modest. Dar orașul era situat la confluența dintre Mississippi și Ohio, care i-a conferit o poziție strategică de cea mai mare importanță pentru controlul acestor două râuri. Grant a fost cel care, la 6 septembrie 1861, a ocupat Paducah, la confluența dintre Ohio și Tennessee, ca răspuns la încălcarea neutralității Kentucky de către sudici. În lunile următoare, forțe semnificative au fost concentrate în Cairo pentru viitoare ofensive pe râu și încredințate lui Grant.

Harta capătului vestic al Kentucky, adnotată de autor.

Bătălia de la Belmont

La începutul lunii noiembrie 1861, generalul John C. Frémont a fost eliberat de comanda sa din Departamentul Militar din Missouri. Succesorul său, Henry Halleck, ar fi însărcinat cu coordonarea acțiunii armatelor nordice dispersate de la Paducah la Kansas. Precaut, chiar timid din fire, Halleck a fost considerat mai mult un teoretician decât un om al domeniului. Pe de altă parte, avea un adevărat talent în materie de personal și urma să exceleze în conducerea armatei - care, ținând cont de efortul enorm care trebuia depus în acest domeniu și în special în ceea ce privește logistica, urma să să se dovedească neprețuit în cursul războiului.

Chiar înainte de a fi demis, unul dintre ultimele acte ale lui Frémont a fost să-i ordone lui Grant să-l amenințe Columb, în Kentucky. Scopul manevrei era de a forța confederații să mențină trupe în regiune, împiedicându-i astfel să trimită întăriri către alte teatre de operațiuni, și în special în sud-vestul Missouri, de unde proveniseră federalii. reluați Springfield. Grant a trimis mai întâi un detașament sub comanda colonelului Oglesby pentru a manifesta în Missouri, dar când s-a dovedit că confederații au trimis trupe să-l întâlnească, generalul nordic a trebuit să își reconsidere strategia.

Columb era departe de o țintă care să fie luată cu ușurință. De la ocuparea sa în septembrie, generalul sudic Leonidas Polk acolo adunaseră aproximativ 5.000 de oameni bine înrădăcinați. Polk, un plantator bogat din Tennessee, care deținea câteva sute de sclavi, era și episcop în Biserica Episcopaliană, câștigându-i porecla de Episcop luptător, „Episcopul luptător”. Obiectivul său principal a fost fortificarea lui Columb, care se afla pe malul estic al Mississippi, pentru a bloca fluxul râului. Aproximativ 140 de tunuri grele arătau direct spre pârâu, iar Polk, pentru o bună măsură, avea un lanț uriaș forjat de aproape 800 de metri lungime și întins peste Mississippi.

Grant a înțeles că Columb îi era inaccesibil pe râu, având în vedere mijloacele încă foarte limitate de care dispunea. În loc să riște un atac frontal, el a ordonat lui Charles Ferguson Smith să-și mute trupele, cu sediul la Paducah, în sud-vest, pentru a-l amenința pe Columb pe uscat. În acest timp, el va fi transportat cu barca la Belmont, un cătun mic situat în Missouri, chiar vizavi de Columb. Astfel, el putea acoperi amândoi oamenii lui Oglesby, aventurându-se mai spre vest și distruge bateria de arme de asediu pe care confederații o avuseseră la Belmont fără a risca să se confrunte cu întreaga garnizoană Columb.

Grant a îmbarcat aproximativ 3.000 de bărbați pe șase nave de transport, însoțite de două canoane de lemn, USS Tyler și USS Lexington. Acestea erau inițial doar nave civile cu roți cu paletă, dar odată achiziționate și armate de S.U.A. Navy, au primit o protecție suplimentară constând din scânduri groase de lemn. Au fost astfel supranumite cherestea, joc de cuvinte format pe cherestea (cherestea tăiată) și fieros, termenul folosit la acea vreme pentru a se referi la o navă de război blindată. Forța lui Grant era formată din cinci regimente organizate în două brigăzi, comandate respectiv de John McClernand și Henry Dougherty, două companii de cavalerie și o baterie de artilerie de câmp.

O experiență decisivă

Când a navigat din Cairo pe 6 noiembrie, această forță nu a trecut neobservată și Polk a fost curând informat. Cu toate acestea, el a considerat că această operațiune este o farsă și nu și-a întărit imediat pozițiile la Belmont. Aceștia din urmă erau apărați încă de un regiment de infanterie, un batalion de cavalerie și o baterie de câmp sub conducerea colonelului James Tappan. Abia când a aflat că federalii au început să aterizeze lângă Belmont, în jurul orei 8 dimineața 7 noiembrie 1861, că a decis să trimită întăriri acolo - patru regimente din Tennessee - comandate de subalternul său, generalul Gideon Pillow. La sfârșitul unei ore, sudicii s-au aliniat în fața lui Grant cu aproximativ 2.700 de soldați.

În timp ce Grant și-a încărcat elementele înainte pentru a recunoaște terenul, cele două canoane nordice s-au apropiat cu descurcare de bateriile confederate din Columb. Schimbul de foc care a urmat a fost nereușită: artileriștii neexperimentați din sud au debarcat un singur lovit pe Tyler, o ghiulea plină care a ucis un marinar, dar nu a deteriorat nava. Nordicii, la rândul lor, nu puteau ajunge la armele inamice, situate prea sus pe escarpele cu vedere la Mississippi. În total, canoanele Uniunii au făcut trei călătorii dus-întors, în încercarea de a împiedica armele grele din sud să sprijine apărătorii lui Belmont. Oricum ar fi, lățimea râului și înălțimea copacilor de pe cealaltă parte au ascuns trupele federale de la sudici, făcând focul lor complet nediscriminatoriu și, în esență, ineficient.

Bătălia a început mai departe un lot împădurit unde spațiile deschise erau rare și limitate la câteva câmpuri cultivate. Tufa groasă mlaștină a făcut progresul dificil, în special pentru artilerie. Desfășurați ca niște bătăuși, infanteria nordică și cavaleria și-au împins încet omologii sudici aproape toată dimineața, în timp ce Grant își desfășura forțele în linia de luptă. Pillow, un ofițer incompetent care se datora mai ales legăturilor sale cu Partidul Democrat pentru că a fost numit general, a făcut greșeala de a-și stabili principala linie de apărare nu pe marginea unei păduri, ci în mijlocul unei camp. Oamenii săi se vor găsi expuși focului unui dușman care ar putea profita el însuși de tufișuri.

Cu toate acestea, bătălia nu se terminase. Când regimentele din nord au ieșit în câmp, au fost întâmpinați de o grindină de gloanțe și împușcături de struguri care i-au forțat să caute acoperire în desișuri. Grant nu a scutit niciun efort pentru a-i aduna, pierzând în acest proces un cal ucis sub el. Generalul și ofițerii săi au reușit să readucă forțele nordice într-o poziție destul de sigură, protejate de focul inamic de vegetația deasă. Pierzând răbdarea și temându-se că va rămâne fără muniție, Pillow și-a trimis trupele înainte, într-unîncărcare cu baionetă destinat să-l pună capăt. Sudicii au reușit să împingă prin centrul Uniunii, dar federalii s-au regrupat rapid pentru a contraataca, împingându-și dușmanii înapoi la pozițiile de plecare.

În jurul prânzului, artileria nordică era în sfârșit la locul de muncă și a început să-și scoată omologul din sud. Schimbul a durat până la artilerii confederați, din muniție, nu vă retrageți. Federații au vizat apoi infanteria inamică. Epuizată și lipsită de sprijin, ea și-a pierdut curând piciorul și a revenit în dezordine spre Belmont. Confederații s-au adunat odată la adăpostul taberei lor, dar armele nordice și-au depășit repede dorința de a rezista: s-au dispersat, lăsând în mâinile adversarilor lor două arme și o sută de prizonieri.

Prima fază a bătăliei, de la debarcarea nordică până la capturarea taberei. Harta care însoțește raportul oficial al generalului Grant, adnotată de autor. NB: pe această hartă și pe următoarea, Nordul este în stânga.

Lecții profitabile

Soldații lui Grant au ajuns atunci un prag critic care nu a reușit să-și transforme victoria în dezastru. Soldații au rupt rândurile pentru a jefui tabăra, în special pentru mâncare, în timp ce ofițerii păreau mai preocupați de acordarea solemnității momentului decât de menținerea disciplinei. McClernand, un politician ambițios din Illinois, care deja se vedea conducând o armată, chiar a improvizat un discurs, în mijlocul aclamațiilor și al aerului patriotic. Așa cum Grant însuși avea să scrie mai târziu, oamenii săi erau ca „demoralizat de victoria lor ».

De cealaltă parte a Mississippi-ului, Polk nu și-a dat seama de gravitatea situației până când federalii s-au repezit în lagăr. A trimis imediat alte întăriri la Belmont: patru regimente și un batalion de infanterie, sub conducerea colonelilor Samuel Marks și Benjamin Cheatham. În ceea ce privește bateriile râului confederat, până acum orb, acestea au reușit să bombardeze spațiul liber reprezentat de tabăra jefuită în timpul liber. Grant i-a dat foc celor din urmă, semnând din greșeală mandatul de moarte pentru câțiva sudici răniți uitați în corturile lor. Rândurile lor s-au reformat, nordicii s-au întors pentru a se alătura navelor lor de transport.

Cheatham i-a alungat pe nordici în timp ce Marks încerca să-i taie, reușind să atace flancul drept. Un prim atac a sfârșit prin a distruge brigada lui Dougherty atunci când sudicii au atacat. Restul forțelor nordice s-au trezit prinse în focul încrucișat în mijlocul câmpului în care se luptaseră în acea dimineață, dar Grant și-a păstrat calmul și și-a decuplat tunurile. Ei i-au copleșit pe oamenii lui Marks cu împușcături, permițând celor 31a Regimentul Illinois va deschide o cale spre spate. Urmărite îndeaproape de confederați, trupele nordice au reușit să se reembarce fără prea multe dificultăți datorită focului bărcilor lor, chiar înainte de căderea nopții. Cele două tabere pierduseră, în total, aproximativ 600 de bărbați fiecare.

Generalul din nord urma să tragă lecții fructuoase din această logodnă minoră, așa cum și-ar aminti mai târziu în memoriile sale. În pericol personal în mai multe rânduri, el a arătat curaj fizic incontestabil și, mai presus de toate, voința neobosită - și uneori nemiloasă - care l-ar fi animat pentru restul conflictului. De asemenea, a învățat ce greșeli nu ar trebui să facă dacă ar vrea să-și țină oamenii în mână și să nu-i vadă pierzând impulsul după un succes inițial. În plus, Grant a descoperit multe despre sine, dar și despre dușmani, luând un încredere în el care s-ar dovedi a fi esențial în succesul său viitor.

Retragerea și reembarcarea nordicilor. Aceeași hartă ca înainte, notele autorului.

Bătălia de la Belmont, în ciuda caracterului său fundamental pentru Ulysses Grant și soldații săi, a fost o luptă lipsită de semnificație strategică la scară de război. Ar urma alte operațiuni mult mai mari, deși rezultatele lor ar fi trebuit să fie surprinzătoare chiar și pentru cei care le-au întreprins. Aplicând lecțiile învățate lui Belmont, Grant avea să plece într-o ofensivă pe jumătateo victorie decisivă pentru Uniune.

Reticența lui Halleck

La începutul anului 1862, președintele nordului Abraham Lincoln a devenit nerăbdător. În lunile anterioare, armatele sale crescuseră considerabil, un efort uriaș de a se echipa, iar oamenii erau acum mult mai bine pregătiți decât în ​​vara anterioară. În ciuda acestui fapt, niciunul dintre principalii generali nordici nu a lansat o ofensivă serioasă. Îngrijorat de consecințele politice ale inacțiunii lor, Lincoln i-a îndemnato ofensivă generală pentru 22 februarie, ziua de naștere a lui George Washington, primul președinte al Statelor Unite.

Deja timid în mod natural, generalul Halleck, care comanda departamentul militar din Missouri, a trebuit să se lupte cu alți factori. Primul a fostlipsa unei comenzi unificate in vest. Trei departamente distincte urmau să-și coordoneze eforturile acolo: pe lângă Missouri, exista și cel al Kansasului, destul de minor (acoperea operațiunile din New Mexico și teritoriul indian) și Departamentul Ohio, ale cărui trupe erau concentrat în estul Kentucky. Halleck, la rândul său, a trebuit să gestioneze un teritoriu vast și dificil. Forțele sale urmau să asigure securitatea Missouri, un stat deja afectat de gherilele pro-sudice. Cei lăsați la dispoziția acestei sarcini erau două armate la distanță, cea a lui Samuel Curtis în sud-vestul Missouri și cea a lui Grant în sudul Illinois.

Acesta din urmă, încurajat de semi-succesul său cu Belmont, îi ceruse în mod repetat, în săptămânile următoare, lui Halleck permisiunea de a porni atacul. Ideea lui era să urce râul Tennessee pentru a atacaFort Henry, pe care confederații îl construiseră pentru a-și controla cursul. Din nefericire pentru el, șeful său nu a avut încredere în el din cauza reputației sale încăpățânate de alcoolic. Pentru a înrăutăți lucrurile, Halleck nu a putut să cadă de acord asupra unei strategii comune cu omologul său din Departamentul Ohio, Don Carlos Buell. Făcuse doar progrese limitate în Kentucky, dintre care una a dus la mica victorie de la Mill Springs.

În ciuda tuturor greșelilor sale, dintre care nu în ultimul rând era incapacitatea sa de a menține relații bune cu subordonații săi, Halleck era totuși foarte atașat de proprietatea militară. Odată ce i s-a ordonat să intre în ofensivă de la Lincoln, a executat-o ​​- spre deosebire de un McClellan, de exemplu. În cele din urmă i-a permis lui Grant să se miște împotriva Fortului Henry. În mintea lui Halleck, ar putea fi doar așao operațiune limitată având în esență o valoare diversionară. De fapt, Grant avea doar 20.000 de oameni, comparativ cu cei 56.000 ai lui Buell. Prin urmare, s-a înțeles că ofensiva principală ar fi opera celui din urmă.

Ciocnirea a două strategii

Lincoln însuși s-a bazat foarte mult și pe Buell, dar pentru a înțelege că trebuie să vă întoarceți câteva luni. Când primele state din sud au urmat urmele Carolinei de Sud și s-au desprins în ianuarie 1861, Tennessee a respins îndeaproape această opțiune într-un referendum popular.Statul a fost împărtășit geografic: câmpiile din vest, favorabile exploatării tutunului și bumbacului, au susținut secesiunea în timp ce estul, foarte montan și unde sclavia era puțin practicată, a rămas fidel Uniunii. Centrul a rămas nehotărât până la izbucnirea războiului civil. Influența guvernatorului Isham Harris a fost atunci decisivă: centrul Tennessee a căzut în lagărul secesiunii, iar acesta din urmă a fost aprobat printr-un nou referendum la 8 iunie 1861.

La fel ca omologii lor din Virginia de Vest, unioniștii din estul Tennessee au încercat să se opună secesiunii formându-și propriul stat, adăugând câteva județe din nord-estul Alabamei. Cu toate acestea, nu au avut același succes, armata confederată preluând rapid controlul asupra unei zone altfel prea îndepărtate de statele nordice pentru a spera la ajutorul militar de la ei. Cu toate acestea, aceste regiuni au rămascentre de sprijin pentru cauza Uniunii, iar ocuparea sa va deveni una dintre obsesiile majore ale lui Abraham Lincoln pentru următorii doi ani. Ofensiva pe care Lincoln i-a cerut-o lui Buell a fost îndreptată către acest obiectiv - o țintă a cărei valoare era mult mai politică decât militară sau strategică.

Eastern Tennessee a fostenclavăde munții accidentați care mărgineau văile înalte ale râurilor Tennessee și Cumberland. Din Kentucky, cel mai direct acces a fost Cumberland Lock, un pasaj îngust și ușor de apărat pe care Buell nu a vrut să îl atace frontal. Era mai ușor să mergi mai la sud, prin Chattanoogaprin intermediulNashville, dar asta a necesitat mai întâi o asaltare a principalelor poziții confederate din jurul Bowling Green. Drept urmare, Buell a rămas precaut și s-a limitat la câteva demonstrații în primele săptămâni ale anului 1862.

La rândul lor, confederații au avut avantajul de a avea o comandă unificată pentru întregul Occident. Acest „departament militar numărul doi”, așa cum a fost desemnat provizoriu, fusese încredințatAlbert Sidney Johnston. Acesta din urmă nu era legat de Joseph Eggleston Johnston, care comanda forțele sudice din Virginia. Militar de carieră, A. S. Johnston a fost numit șef al Departamentului Militar al Pacificului Armatei Federale cu puțin timp înainte de război. Născut în Kentucky, dar texan prin adopție, s-a alăturat lagărului din Texas când s-a separat. Reputația lui era aceea a unui ofițer promițător, iar președintele sudic Jefferson Davis l-a ținut cu mare respect.

În conformitate cu strategia lui Davis, Johnston își aranjase trupele să apere frontiera nordică a Tennessee pe toată lungimea ei. Prin urmare,trupele sale erau foarte întinse. Polk din Columb avea acum 12.000 de oameni. Fort Henry avea o garnizoană de 3.000 de soldați sub Lloyd Tilghman, în timp ce încă 2.000 ocupau Fort Donelson, la câțiva kilometri distanță, pe Cumberland. William Hardee a comandat principala forță confederată din sudul Kentucky - 22.000 de oameni cu sediul la Bowling Green - iar Carter Stevenson a avut cel puțin trei brigăzi pentru a apăra ecluzia Cumberland.

Dislocarea armatelor în Kentucky la începutul anului 1862.Linia roșie materializează strategia de apărare a confederației. Harta adnotată de autor dintr-un original din cartoteca Perry-Castaneda.

Căi navigabile subestimate

A.S. Johnston s-a alăturat lui Pierre Beauregard, câștigătorul Fort Sumter și Bull Run, pe care președintele Davis nu-i plăcea și era deosebit de dornic să iasă din Richmond. La începutul anului 1862, nici el, nici ceilalți generali care dețineau comenzi superioare în Occident nu evaluaseră în mod corespunzător valoarea reală aCăi navigabile în operațiuni viitoare. Ambii erau preocupați în special de controlul căilor ferate, care erau considerate mai potrivite pentru aprovizionarea unei armate mari.

În vest, singura axă feroviară continuă (dacă nu luăm în considerare diferențele de ecartament) orientată în direcția nord-sud lega tocmai Louisville, în nordul Kentucky, de Nashville, capitala Tennessee, și trecea prin de Bowling Green - ceea ce explică de ce sudicii au ales să apere acest oraș ca prioritate. Acest lucru era cu atât mai necesar cu cât Nashville, cu arsenalul său mare, era unul dintre puținelecentre industriale din sud. Din acesta emană o rețea feroviară relativ densă care oferă acces la statele Mississippi, Alabama și Georgia.

În ceea ce privește căile navigabile, numai Mississippi a fost considerat o axă majoră de penetrare în strategia sudică și, ca atare, a fostputernic fortificat. Tennessee și Cumberland, la rândul lor, fuseseră considerate secundare - de aici și garnizoana slabă alocată forturilor Henry și Donelson. În conformitate cu gândirea militară a vremii și în ciuda succeselor obținute de Marina Uniunii împotriva forturilor din Pasul Hatteras sau a celor din Port Royal Bay, fortificațiile și tunurile lor erau încă considerate superioare unei flote. .

Singurul care părea să acorde mai multă importanță râurilor a fost Ulysses Grant, care avea să reușească într-adevăr. Totuși, acest lucru nu trebuie neapărat văzut ca fiind rodul unei previziuni strategice pe termen lung: la acea vreme, Grant nu avea idee cât de decisivă ar fi capturarea forturilor Henry și Donelson. Operațiunea pentru care a obținut în cele din urmă permisiunea lui Halleck trebuia să rămână limitată, iar cele două forturi prezentau o țintă mai ușoară decât Columb - Bătălia de la Belmont arătase asta. Pe de altă parte, este sigur că experiența lui Grant la Belmont îi arătase toate avantajeleo operațiune combinată pe râu, lucru pe care ceilalți generali nu l-au putut concepe, neavând nici o experiență despre el însuși. Grant a fost bine ajutat în sarcina sa de către Marina Federală. Încă din mai 1861, un „Flotila de tunuri occidentale » (Flotila de tunuri occidentale). Această unitate se afla sub controlul operațional al Armatei Federale, dar era deservită de marinari și supravegheată de ofițeri americani. Marina.

În februarie 1862, a fost comandată de Andrew Foote. Pe lângă navele de transport, a inclus două tipuri de nave de luptă. Primii (cherestea) erau nave civile modificate pentru a primi tunuri și gărzi groase din lemn, în timp ce următoarele (fierate) a primit o armură de fier adevărată, deși nu foarte groasă. Cu toate acestea, acest lucru a fost suficient pentru a le permite să se mențină împotriva artileriei forturilor din sud. Aceste nave au furnizat canonierelor confederați mai multe angajamente nedecisive în timpul iernii 1861-62, iar puterea lor de foc s-ar dovedi neprețuită în campania viitoare.

La 30 ianuarie 1862, generalul Halleck l-a autorizat pe generalul Grant să efectueze operațiunea împotriva căreia se pregăteaFort Henry. Flotila comodorului Foote era deja gata și a pornit din Cairo pe 2 februarie. Atacul de la nord era planificat să fie mic, un prim pas către alte progrese. Pe scurt, Grant se gândea să sape primul pas al unei scări care să-i permită să acceseze inima Confederației când, în realitate, era pe punctul de a sparge ușa.


Forțele implicate

Din secesiune, Tennessee se angajase să construiascăfortificațiipentru a-și proteja granițele. Construit din murdărie pe malul drept al râului Tennessee, Fort Henry a fost flancat de o altă așezare mai mică pe malul opus, Fort Heiman. Amândoi fuseseră lăsați în urmă în favoarea lui Columb, a cărui apărare era privită ca o prioritate. La începutul lunii februarie 1862, cei aproximativ 3.000 de oameni de brigadă-general Lloyd Tilghman aveau la dispoziție doar 17 arme grele în Fort Henry.

Aceasta nu a fost singura problemă cu care s-a confruntat comandantul sudic. Fortul Henry fusese subiectul unei alegeri de locație dincel mai inept de-a lungul istoriei ingineriei militare. Locația fusese selectată de Daniel Donelson, pe atunci ministru al Justiției din Tennessee, a cărui experiență militară se limitase la o scurtă carieră de ofițer în armata federală cu 35 de ani mai devreme. A ales o poziție pentru a construi fortul care oferea o rază de foc clară în josul râului, dar a fost trecut cu vederea de dealurile din jur.

Mai rău, locul fortului fusese desemnat în iunie, când apele din Tennessee erau încă relativ scăzute, iar Donelson ignorase complet inundațiile de iarnă. Atât de mult încât în ​​februarie 1862, Fort Henry era în mare parteinundat: magazia principală de pulbere era sub apă și jumătate din tunuri erau inutilizabile. Unul dintre activele defensive rare ale fortului a fost noua utilizare pe atunci a „torpilelor”: butoaie umplute cu praf de pușcă ancorate sub nivelul râului și înarmate pentru a exploda la contactul cu o navă - în cu alte cuvinte, un câmp minat.

Ca răspuns, generalul Grant a adus 17.000 de oameni în două rotații, deoarece nu avea suficiente nave de transport. Aceste forțe au fost organizate în două divizii comandate de McClernand și C. Ferguson Smith. Primul a fost debarcat pe malul drept pentru a ataca direct Fortul Henry, în timp ce al doilea, pe malul stâng, va ataca simultan Fortul Heiman. Debarcările au avut loc pe 4 și 5 februarie, la aproximativ 3 mile nord de Fort Henry, după care Grant și-a trimis flotila de bărci cu tunuri pentru a efectuaun bombardament preliminar.

ComodorulFooteavea la dispoziție șapte nave înarmate în total. Trei eraucherestea: laTylersiLexington angajat deja în Belmont a fost adăugat USSConestoga. Aceste trei nave au format o divizie separată condusă de locotenent-comandantul Seth Phelps. Între timp, Foote i-a comandat direct pe cei patrufierate, dintre care trei (USSCincinnati, USSCarondeletși USSSt. Louis) au fost construite special în acest scop. Al patrulea, USSEssex, era o fostă navă civilă, înarmată și blindată sumar.

O luptă inegală

Tilghman, avertizat de la început cu privire la debarcările lui Grant, a înțeles imediat că situația sa era fără speranță. Pe 4 februarie, a evacuat Fortul Heiman. A doua zi a trimis majoritatea garnizoanei la Fort Henry pentru a se alătura Fortului Donelson, la aproximativ douăzeci de kilometri spre est. A păstrat doar cu elo sută de oameni să servească cele nouă tunuri încă în stare de funcționare în Fort Henry și să reziste atât timp cât poziția sa precară ar permite.

Bomboanele Uniunii trebuiau să lupte în principal împotriva lorcurenți puternici generat de potop. Torpilele pe care confederații le plasaseră în mijlocul Tennessee nu aveau niciun efect: majoritatea nu fuseseră suficient sigilate și luaseră apă, făcând inexploatarea explozibililor pe care îi conțineau. În plus, cei mai mulți dintre ei fuseseră spălați de curent și cei care ar fi putut fi funcționali s-au dus dincolo de flotila nordică, fără a provoca daune.

Pe 6 februarie, Foote s-a apropiat de Fort Henry și a deschis focul. Lăsase în urmăcherestea, moins protégés, si bien que ce furent les ironclads qui subirent le plus gros de la riposte sudiste. Celle-ci, au demeurant, fut pratiquement sans effet. Conçus par un ingénieur de St-Louis, James Eads, les ironclads nordistes présentaient des flancs inclinés sur lesquels les projectiles confédérés ricochaient sans pénétrer. Leur pont, en revanche, n’était pas blindé, mais il aurait fallu pour les atteindre que les canons sudistes fussent situés en hauteur ; or, le fort Henry était – ô combien ! – au ras de l’eau. Seul l’Essex fit les frais de son blindage plus léger : un boulet transperça sa chaudière principale, ébouillantant 28 membres d’équipage dont 5 mortellement. Privée de vapeur, l’Essex se mit à dériver et quitta le combat.

Malgré ce coup au but, la lutte demeura inégale pour les artilleurs sudistes. Au bout d’une heure, cinq de leurs canons avaient été réduits au silence et les stocks de munitions accessibles baissaient dangereusement. Tilghman estima que l’honneur de la Confédération avait été défendu suffisamment longtemps et offrit sa reddition à Foote. Le fort était à ce point inondé que l’embarcation que Foote envoya récupérer Tilghman put y pénétrer en passant par la porte principale. Le fort Henry tomba ainsi entre les mains nordistes avant même que l’infanterie de Grant ne put s’en approcher.

Des conséquences inattendues

Grant télégraphia aussitôt la nouvelle à Halleck, ajoutant qu’il se disposait à marcher immédiatement sur le fort Donelson et à s’en emparer le surlendemain. Il dût vite se raviser, car les fortes pluies des jours précédents avaient transformé en fondrières des routes déjà très médiocres à la base. Il jugea plus prudent de regrouper et renforcer son armée avant d’aller plus avant. Initialement réticent, son supérieur finit par comprendre l’intérêt stratégique de la situation et lui expédia une division de réserve, aux ordres de Lew Wallace, qui porta les effectifs de « l’armée du district de Cairo » à un peu moins de 25.000 hommes.

Le commodore Foote avait lui aussi réalisé que la chute du fort Henry ouvrait à ses canonnières une autoroute, tout anachronisme mis à part, vers le Sud profond. Dès le 7 février, il chargea Phelps de remonter le cours de la Tennessee pour tester la résistance des Sudistes. Celle-ci fut pratiquement nulle : la chute rapide du fort Henry avait persuadé bon nombre de généraux confédérés que les canonnières de l’Union étaient invincibles. Le positionnement inepte du fort et le fait qu’il fût pratiquement sous les eaux ne furent pas pris en compte. Les timberclads de Phelps remontèrent la Tennessee jusqu’à Muscle Shoals, point au-delà duquel la rivière cessait d’être navigable, et brûlèrent ou capturèrent de nombreux navires de transport sudistes. Phelps commit toutefois une grave erreur en accédant à la demande des habitants de Florence, dans l’Alabama, de ne pas brûler le pont de chemin de fer qui s’y trouvait. Ce pont allait jouer un rôle décisif dans les mouvements de troupes préliminaires à la bataille de Shiloh, en avril suivant.

Dans le camp confédéré, on réalisa aussitôt à quel point la situation était sérieuse. A.S. Johnston estima dès le lendemain de la chute du fort Henry que le fort Donelson tomberait tout aussi facilement, ouvrant aux Nordistes la route de Nashville et menaçant d’encerclement le gros de ses troupes déployées dans le Kentucky. Il ordonna à Hardee de quitter Bowling Green et de se replier sur Nashville. La perte du fort Henry démontrait surtout l’échec de la stratégie confédérée : dépourvue de profondeur stratégique, la ligne de défense des Sudistes était condamnée dès lors qu’un de ses maillons avait sauté.

Johnston convint malgré tout qu’il était nécessaire de défendre autant que possible le fort Donelson pour donner aux troupes sudistes le temps de se regrouper à Nashville et d’y organiser leurs défenses. Il dépêcha sur place 12.000 hommes, soit deux divisions aux ordres de Simon Buckner et Gideon Pillow. Ces renforts étaient placés sous le commandement de John Floyd, l’ancien secrétaire à la Guerre sous la présidence de James Buchanan, récemment transféré de Virginie occidentale. Avec les forces déjà présentes et celles ramenées du fort Henry, la garnison du fort Donelson s’élevait en tout à 16.000 soldats.

Carte montrant l'attaque du fort Henry et la marche des Nordistes vers le fort Donelson (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

12 février 1862, l’armée du général Grant quitta le fort Henry vers l’est, et marcha sur le fort Donelson. Grant laissait en réserve derrière lui la division de Lew Wallace, encore incomplète, et que devait renforcer une brigade empruntée au département de l’Ohio. Avocat dans le civil, Lew Wallace était également écrivain à ses heures perdues ; il écrirait en 1880 le roman Ben hur, un best-seller adapté plusieurs fois au cinéma par la suite. De son côté, le capitaine Phelps avait ramené ses trois timberclads après trois jours de raid en amont de la rivière Tennessee.

Une cible plus coriace

La flottille de l’Union avait perdu l’Essex, privée de chaudière après le bombardement du fort Henry, et la Cincinnati légèrement touchée. Mais elle avait reçu le renfort de deux autres canonnières cuirassées, elles aussi construites à St-Louis par James Eads, l’USS Louisville et l’USS Pittsburgh. La force ainsi reconstituée descendit la Tennessee jusqu’à son confluent, remonta brièvement le cours de l’Ohio avant d’obliquer pour rejoindrela Cumberland et se diriger vers le fort Donelson. En 1862, la Cumberland se jetait directement dans l’Ohio, contrairement à son cours actuel, qui conflue d’abord avec la Tennessee.

Situé dans le voisinage immédiat de la petite ville de Dover, le fort Donelson était autrement plus redoutable que le fort Henry. Dressé sur une petite butte surplombant la Cumberland d’une trentaine de mètres, il était à l’abri des inondations. La dotation en artillerie était également bien meilleure, puisqu’on en comptait une soixantaine de pièces. Le fort lui-même étant bien trop exigu pour contenir 16.000 soldats, les hommes de Floyd avaient entrepris sitôt arrivés d’établir une ligne de défense extérieure d’environ quatre kilomètres serpentant à travers un paysage boisé et vallonné. La droite de la position est garantie par une rivière, la Hickman Creek, le centre court le long des crêtes, la gauche est couverte par un petit ruisseau, et les arrières sont solidement tenus par le fort Donelson.

C’est une bonne position défensive, mais non exempte de défauts. Les soldats qui l’occupent sont encore, pour beaucoup, armés de vieux mousquets à silex sensibles à l’humidité. De surcroît, l’aile gauche confédérée fait face à une ligne de crête qui, une fois tenue par les Nordistes, leur permettrait de couper la seule voie acceptable de retraite par la terre. Enfin, le moindre de ces points négatifs n’est certainement pas le commandement. L’incurie notoire de Pillow s’était déjà exprimée quinze ans plus tôt au Mexique, et plus récemment à Belmont. Floyd était un homme politique dépourvu de talent militaire. Quant à Buckner, son moral était au plus bas, car il tenait la défense pour un sacrifice inutile dépourvu d’échappatoire. Initialement, c’était Beauregard qui devait commander cette force mais, malade, il s’était fait poliment excuser.

Une brigade de cavalerie ad hoc avait été déployée au contact des éléments avancés nordistes, et confiée à un lieutenant-colonel de 41 ans, Nathan Bedford Forrest. Ce Tennesséen originaire de Memphis était pour ainsi dire l’antithèse de l’idée qu’on pouvait se faire du « gentleman sudiste ». D’extraction modeste, il n’appartenait en rien à cette aristocratie terrienne qui régnait sur les plantations de coton et de tabac. Mais il était doué pour les affaires, et avait réussi, avant guerre, à amasser une fortune colossale grâce à diverses entreprises, y compris un fructueux commerce d’esclaves. Millionnaire en dollars, Forrest pouvait se vanter d’être encore plus riche que Leonidas Polk – en fait, il était probablement l’un des individus les plus riches de tout le Sud.

Forrest était aussi connu pour ses aptitudes physiques, qui servaient à merveille un tempérament agressif et, à l’occasion, un sens de l’honneur assez chatouilleux. Avec 1,88 m pour 95 kilos, il était largement au-dessus du gabarit moyen de l’époque et de l’aveu de ses contemporains, c’était un excellent escrimeur doublé d’un cavalier hors pair. Le fait qu’il ait survécu à de nombreux combats et blessures a largement alimenté son image, encore populaire aujourd’hui, de héros légendaire de la cause sudiste. Une légende oscillant entre dorure et noirceur, notamment à cause de sa participation controversée à un massacre de prisonniers noirs au fort Pillow en 1864. Et Forrest joua un rôle incontestable dans le succès, après la guerre, de la première incarnation du Ku Klux Klan.

Placé à la tête d’un régiment de cavalerie qu’il avait recruté et équipé à ses frais, il démontra bientôt des aptitudes au commandement suffisamment notables, en dépit de son absence totale de formation militaire, pour gravir les premiers échelons de la hiérarchie. Il allait en monter d’autres encore, mais pour l’heure, il ne put guère que retarder de peu la progression de l’armée de Grant. À la fin de la journée du 12 février, les Nordistes étaient au contact de la principale ligne confédérée. Ils déployèrent la division C.F. Smith à gauche, et la division McClernand à droite.

Une citadelle assiégée

Grant entendait bien attendre l’arrivée de la division de Lew Wallace pour l’insérer au centre de son dispositif. Celle-ci n’était pas encore au complet, une de ses brigades devant arriver par voie fluviale. Le général nordiste donna des ordres pour éviter de lancer des attaques irréfléchies mais dès la matinée du 13, il fut confronté à l’impatience de ses subordonnés : Smith et McClernand lancèrent chacun de leur côté des attaques limitées. Quant à Foote, pas encore arrivé avec ses canonnières, il fit tester vers 11 heures les canons du fort Donelson par un élément avancé de sa flotille, l’USS Carondelet.

Si Smith, tout proche du QG de Grant, se contenta d’une brève démonstration avant de faire ouvrir le feu sporadiquement à ses canons et de faire avancer tireurs isolés et lignes de tirailleurs, McClernand en fit davantage. Déployant ses troupes, il s’aperçut que la longueur des lignes confédérées l’obligerait à étirer dangereusement les siennes s’il voulait couper à l’ennemi toute retraite. Il fut également pris à partie par l’artillerie que les Confédérés avaient placée sur une position avancée, en hauteur, au centre de leur ligne. Confiant, McClernand chargea la brigade de William Morrison de s’en emparer, et la fit renforcer par un régiment de la brigade de William H. L. Wallace – un homonyme dépourvu de parenté avec Lew Wallace.

Bientôt pilonnés par une seconde batterie confédérée, les Nordistes n’en montèrent pas moins à l’assaut. Parvenus tout près de la position ennemie, ils furent repoussés par la brigade sudiste d’Adolphus Heiman, dont le soutien aux artilleurs avait été sous-estimé. Le colonel Morrison fut blessé, mais ses hommes renouvelèrent leur attaque, sans succès, une première fois puis une seconde. Ce n’est que lorsque les feuilles mortes et les buissons prirent feu que la brigade, désormais aux ordres du colonel Leonard Ross, abandonna son attaque. Les infortunés blessés qui n’avaient pu s’extraire du brasier périrent carbonisés. En tout, environ 150 Nordistes furent tués ou blessés pour un résultat nul.

Ayant enfin reçu les renforts tant attendus, Grant put détacher la brigade de John McArthur de la division Smith pour donner un peu de profondeur au dispositif de McClernand. Son armée était fin prête : il n’y avait plus qu’à attendre que la flottille de canonnières, qui avait fait merveille au fort Henry, n’entre en jeu. Dans l’intervalle, les troupes de deux camps vécurent un enfer malgré l’absence de combats d’envergure. Des tirs sporadiques continuèrent durant toute la journée du 13 février et la nuit suivante. Allumer un feu pour faire la cuisine exposait à devenir la cible des tireurs d’élite.

Pour ne rien arranger, les conditions météorologiques se dégradèrent subitement. Un vent glacial se leva à la tombée de la nuit et les températures, jusque-là anormalement élevées et quasi printanières, chutèrent largement en-dessous de zéro. Il neigea une bonne partie de la nuit. De nombreux soldats avaient commis l’erreur de laisser en arrière leurs couvertures et leurs manteaux… Ceux qui n’allaient pas mourir de pneumonie les semaines suivantes allaient retenir la leçon. Quant aux blessés, après les flammes, ils devaient à présent faire face à l’hypothermie.

Le lendemain, ayant couvert le débarquement des renforts à présent terminé, Foote se trouvait disponible avec ses canonnières. Il attaqua à 15 heures. Comme au fort Henry, il déploya ses quatre ironclads en ligne et laissa les trois timberclads en réserve. Tirant avec la même intensité que huit jours plus tôt, les canonnières nordistes causèrent des dégâts significatifs au fort Donelson. Ce dernier, néanmoins, avait du répondant. Sa position en hauteur permettait à ses canons de pratiquer un tir plongeant contre les navires nordistes, qui s’étaient rapprochés dangereusement – à 350 mètres seulement de leur cible.

Ainsi placés, les artilleurs confédérés pouvaient atteindre le pont des canonnières qui, contrairement à leurs flancs inclinés, n’était pas blindé. Cet avantage finit par payer. Un boulet pénétra par le toit dans la passerelle de l’USS St. Louis et emporta la roue du gouvernail, tuant au passage le timonier et manquant de peu le commodore Foote qui fut blessé par des éclats de bois – ironiquement, au pied. Incontrôlable, la St. Louis ne put être dirigée pour faire face au courant et se mit à dériver.Louisville eut également sa direction endommagée et subit le même sort. Les deux canonnières fédérales survivantes se retirèrent pour couvrir les autres, et le bombardement du fort Donelson par la flottille fluviale s’arrêta là.

Espoir de sortie

Ce succès remonta le moral des défenseurs sudistes… mais pas celui de leurs généraux. Floyd réunit ses subordonnés durant la nuit du 14 au 15 février à son quartier général, l’unique hôtel de la ville de Dover. Tous furent unanimes : le fort Donelson était intenable. Il fallait tenter une sortie. La retraite de Foote laissait ouverte la voie fluviale vers Nashville, mais il n’y avait pas assez de bateaux pour évacuer toute la garnison. Il faudrait donc attaquer dans la seule direction possible par voie de terre : vers l’est, sur la route menant à Charlotte.

Pour ce faire, Floyd réorganisa complètement ses forces. Pillow, avec cinq brigades, et couvert sur son flanc gauche par les cavaliers de Forrest, aurait pour tâche d’effectuer la percée principale en attaquant la division nordiste de McClernand. Quant à Buckner, il devrait mener ses deux brigades dans une attaque de soutien contre le centre fédéral, avec l’appui de la brigade Heiman, dans le but d’empêcher Grant d’envoyer des renforts à McClernand. Ce plan était audacieux car ce faisant, les Confédérés ne laissaient sur leur flanc droit qu’un unique régiment pour occuper les défenses extérieures, et la brigade de John Head pour tenir le fort Donelson proprement dit.

Avant l’aube, le 15 février 1862, les soldats sudistes reçurent des vivres pour trois jours. Les Fédéraux, pour leur part, étaient restés passifs. Grant avait quitté le champ de bataille pour conférer avec Foote de la stratégie à suivre après l’échec des canonnières, à une dizaine de kilomètres de son quartier général. Lancée au lever du soleil, l’attaque confédérée prit les Nordistes au dépourvu. Non seulement leur chef n’était pas là pour y faire face, mais les guetteurs fédéraux, sans doute trop occupés à lutter contre le froid, n’avaient rien remarqué du redéploiement des Confédérés. Pour ne rien arranger, Grant n’entendit pas le bruit du combat, et ne regagna son QG que lorsqu’un messager vint le prévenir. Cette absence momentanée allait manquer, ultérieurement, de lui coûter sa carrière.

L’attaque confédérée porta en premier lieu contre la brigade nordiste du colonel Oglesby. La brigade McArthur se porta à son secours mais, mal déployée, elle fut de peu d’efficacité. Les deux unités résistèrent malgré tout pendant deux heures, notamment grâce au soutien de W.H.L. Wallace. Ce dernier put intervenir parce que Buckner était, contrairement au plan initialement prévu, resté l’arme au pied. Il ne se mit en marche que lorsque Pillow le somma de le faire, mais son attaque accrut encore la pression déjà grande exercée sur les Nordistes. Forrest se montra décisif, manœuvrant à cheval pour flanquer à plusieurs reprises les Fédéraux avant de les attaquer à pied. Ces facteurs, combinés à l’épuisement progressif des munitions des Nordistes, finirent par obliger les hommes de McClernand à reculer.

Les combats de la matinée du 15 février : les Sudistes enfoncent la division McClernand, qui se rétablit grâce à l'aide de la division Wallace et de la brigade M.L. Smith (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Leur retraite manqua de peu de se transformer en déroute, mais en l’absence de Grant, McClernand réussit à persuader Lew Wallace de venir à son aide. Ses deux brigades parvinrent à rétablir une ligne de défense que Buckner assaillit à trois reprises, sans succès. Vers 12h30, la progression des Confédérés était stoppée. Malgré cela, leur succès était incontestable : ils étaient maîtres des hauteurs qui commandaient la route de Charlotte et par conséquent, la voie du salut leur était essentiellement assurée.

De la victoire à la capitulation

Environ une heure plus tard Gideon Pillow fit la démonstration définitive de son incompétence : estimant que l’armée ennemie était vaincue pour de bon, il ordonna à ses forces de regagner leurs positions de départ pour se ravitailler en munitions. Stupéfié, Floyd perdit alors son sang froid et ordonna à Buckner de se replacer avec ses hommes sur la droite du périmètre défensif sudiste, ne laissant sur la colline chèrement acquise le matin même qu’un mince rideau de troupes pour garder ouverte la route de Charlotte.

Grant, pour sa part, était enfin arrivé sur le champ de bataille, vers 13 heures. Sans se départir de son calme habituel, il prit aussitôt des mesures énergiques. Il ordonna à Foote d’envoyer ceux de ses navires encore en état de marche effectuer une prudente démonstration contre le fort Donelson afin de soutenir le moral vacillant de ses soldats. Il fit renforcer la division Wallace par la brigade Ross et deux régiments de la division C.F. Smith, le tout confié à son homonyme Morgan L. Smith. Lew Wallace reçut pour mission de reprendre le terrain perdu sur la droite, tandis que C.F. Smith se vit chargé de lancer une attaque de diversion sur la gauche.

Cette dernière réussit au-delà de toute espérance : le 30a régiment du Tennessee, unique force confédérée tenant l’enceinte extérieure, ne put tenir très longtemps malgré le soutien des canons du fort. Ramenant ses troupes de l’aile gauche confédérée, Buckner tenta sans succès de reprendre ses ouvrages à C.F. Sur la droite nordiste, Lew Wallace ne tarda pas à être victorieux lui aussi. La brigade de M.L. Smith progressa rapidement, par bonds, en se couchant entre deux mouvements pour se mettre à couvert. Lew Wallace laissera de leur chef en action cette description pittoresque : « Le cigare du colonel Smith fut emporté [par une balle] tout près de ses lèvres. Il en prit un autre et réclama une allumette. Un soldat accourut et lui en donna une. « Merci. Reprenez votre place, à présent. Nous sommes presque en haut » répondit-il et, tout en fumant, il éperonna son cheval. »

La contre-attaque nordiste dans l'après-midi du 15 février : les Fédéraux reprennent le terrain perdu après le retrait des Sudistes. Simultanément, la division C.F. Smith perce les défenses extérieures des Confédérés (copyright Hal Jespersen via Creative Commons).

Au soir du 15 février, la retraite que les Confédérés s’étaient ouverte était désormais refermée, même si, dans les faits, la division de Lew Wallace était trop étirée pour couper efficacement la route de Charlotte. Peu importait : les Sudistes avaient laissé passer leur chance. Leurs généraux tinrent de nouveau conseil à l’hôtel de Dover. La situation militaire était précaire : toute la droite des défenses extérieures était enfoncée. Estimant que toute résistance supplémentaire causerait des pertes terribles et inutiles, Floyd et son état-major estimèrent qu’il n’y avait plus qu’à capituler. Triste fin pour une armée qui, quelques heures plus tôt, avait son salut bien en main.

Mais les avanies infligées aux troupes sudistes par leurs chefs ne s’arrêtèrent pas là. Floyd, accusé d’avoir délibérément fait transférer du matériel dans le Sud durant les mois précédant la guerre pour que les rebelles s’en emparent plus facilement, faisait l’objet d’une inculpation dans le Nord. Craignant d’être pendu s’il était capturé, il décida de s’éclipser en emmenant avec lui les régiments qu’il avait amenés de Virginie. Il embarqua sur deux transports avec environ 1.500 hommes et remit le commandement à Pillow. Celui-ci, redoutant un sort similaire à celui que craignait Floyd, profita de la nuit pour traverser la Cumberland sur une petite embarcation. À l’incompétence, l’un et l’autre avaient ajouté la couardise…

Buckner, défaitiste, hérita du commandement. Forrest sollicita de son supérieur l’autorisation de quitter la place avec ses cavaliers, et l’obtint. Il franchit les lignes adverses sans grande difficulté, avec 700 hommes. Grant, de son côté, avait prévu un assaut général pour le 16 février à l’aube, mais Buckner le devança en demandant à négocier les conditions de sa reddition. Les deux hommes se connaissaient bien : ils avaient servi ensemble dans l’armée fédérale, et Buckner avait même prêté de l’argent à Grant pour que celui-ci puisse regagner l’Illinois lorsqu’il avait démissionné. Le général sudiste s’attendait donc à se voir offrir des termes magnanimes.

Il n’en fut rien. Pour toute réponse, Grant lui écrivit : « Votre pli de ce jour, proposant un armistice et la nomination de commissaires pour définir les termes d’une capitulation, a bien été reçu. Aucun terme autre qu’une reddition inconditionnelle et immédiate ne peut être accepté. Je propose de m’installer immédiatement dans vos ouvrages. » Lorsqu’elle fut connue de la presse après la bataille, cette courte missive souleva l’admiration de tout le Nord, le public applaudissant à la fermeté de son auteur. Le général nordiste devait gagner là un surnom, basé sur ses initiales,Unconditional Surrender (« reddition inconditionnelle ») Grant. Buckner accepta de mauvaise grâce, car il n’avait guère le choix.

En tout, la chute du fort Donelson avait coûté à la Confédération près de 14.000 hommes, dont environ 12.500 prisonniers. L’Union, pour sa part, avait perdu 2.700 soldats, dont 500 tués. Les nombreux prisonniers sudistes prirent le chemin des premiers camps établis à leur intention dans le Nord, notamment autour de Chicago. Ils firent l’objet, par la suite, d’échanges contre des prisonniers nordistes – y compris Buckner, échangé en août.

Le reste de l’armée sudiste d’A.S. Johnston avait pu rejoindre Nashville, mais la ville était à présent indéfendable. Les Confédérés l’évacuèrent une semaine plus tard, le 23 février. Deux jours après, les navires de Foote firent leur jonction avec les soldats de Buell, qui avançaient enfin depuis le nord, et occupèrent la ville. La perte de ce nœud ferroviaire impliquait aussi l’isolement de Columbus, qu’il n’était plus possible de renforcer rapidement, et la position fortifiée fut évacuée à son tour, le 2 mars. Vaincu, mais non abattu, A.S. Johnston regroupa ses forces à Corinth, une petite bourgade du nord-est de l’État du Mississippi, et attendit les renforts qu’il avait demandés au président Davis. Le Tennessee central, lui, passait sous la coupe de l’Union.


Video: American Civil War: Battle of Glorieta Pass - The Gettysburg of the West (Ianuarie 2022).